Grégory Privat

2016 has for us been one garnished with beautiful music from France. We have fed well and been reminded of how important Michel Petrucciani, Michel Legrand and Jacky Terrasson have been to the jazz stage of the world. One such musician that must be recognised this year is pianist Grégory Privat, nominated for the Victoires du Jazz 2015 as Jazz Revelation of the year. With the recent release of his trio’s album Family Tree with Linley Marthe on double bass and Tilo Bertholo on drums, we were in urgent need of more knowledge…


Photo: Courtesy Roch Amando

TS: What have been your formative influences on the piano?

Grégory Privat: I performed classical music for ten years with a specific teacher. However, at an early age I began playing over again pieces I heard on the radio. The first time it was Jamiroquai’s ‘Virtual Insanity’. It was at a later stage that I became interested in jazz, notably with Michel Petrucciani, who was a major influence, then Herbie Hancock, Chick Corea, Keith Jarrett, Gonzalo Rubalcaba and more recently Brad Mehldau.

TS: In a wider context, where do you see yourself vis-a-vis pianists such as Michel Petrucciani and Jacky Terrasson?

Grégory Privat: I am not too taken by the idea of having to position myself. That is something I would rather leave listeners to reflect upon. Michel Petrucciani and Jacky Terrasson are two pianists who, on an international stage, have left their mark on the history of French jazz. Of course in my opinion as a French pianist, they are two references to keep up with. However/But, if I really had to place them from a chronological perspective, then I believe my work fits into a continuum with French West Indian pianists such as Marius Cultier, Alain Jean Marie, or even Mario Canonge. Moreover, this is another way of representing French jazz which is multi-faceted.

TS: What specifically does the Caribbean bring to your music?

Grégory Privat: I believe that I am a jazz musician above all, or rather an improviser… but it is true to say that the francophone West Indian tradition can often be found in my music, whether that be a conscious or unconscious act. When it is a voluntary act, it is the traditional rhythms that I try and reproduce in the way I play the piano. An example of this is in the piece, ‘Ladja’, which is inspired by the bèlè rhythm, or by zouk on the number, ‘Le Parfum’, or even the Haitian rara rhythm at the end of the track, ‘Sizé’. This is an approach that increasingly interests me even if often purists won’t recognise the original rhythm! Consequently, it is my view that this is an artistic approach that remains highly personal.

TS: How did the trio come into being, and what about the collaboration with the ACT label, which has gone to considerable lengths to promote young pianists?

Grégory Privat: I met Tilo the drummer while he was playing in a zouk group. At one stage he soloed with the drums in a very modern jazz style, with all the conventions of French West indian music. I immediately knew that he was the ideal drummer for my trio.
Following on from that, my search for a double bass player was more complicated. I met Linley at a jam session in Paris at the Baiser Salé jazz club. He is a colossus of the electric bass and an excellent/fine musician. His ‘across the board’ way of playing was perfect, but I needed to convince him to play the double bass which was no easy task! However, is it often not so much the instrument that counts as the musician. He has a unique way of performing on the double bass! My collaboration with ACT came about thanks to Lars Danielsson whom I had the privilege of playing with for a year. Equally, I had the opportunity to be part of his next album that will be released in mid-2017.


Photo: Courtesy Diane Vo Ngoc

TS: Tell us about one of your previous projects, ‘Tales of Cyparis’. Why did you choose this event and how did your attempt to convey such an event through the medium of music?

Grégory Privat: ‘Tales of Cyparis’ is a concept album. It was necessary to place in a musical context the story of this survivor of Mount Pelée erupting. That was a huge challenge for me, a reflective act, almost a duty, because I had always considered that this story, which is part of the folklore of Martinique, had not been covered sufficiently. It is a tale that affected me profoundly when I was younger. A tale of how a man comes back from the dead and whose destiny is to survive in spite of a deeper wound just like the history of the people of the French Caribbean.

TS: The folkloric tradition of Guadeloupe and Martinique seems to play an integral part in your music. What parallel would you draw between the written tale and instrumental music?

Grégory Privat: People love recounting stories in Martinique. There are many tales including sometimes those on daily life, or legends that stem from the French West Indian imagination. In my music, music takes up a significant place. It allows a continuity to flow in the musical discourse. This is why playing becomes a very natural act, a less calculated one, more instinctive than intellectual. In order to tell a story, you need to succeed in remaining subservient to the music, so as not to lose the thread. That is not easy, but I have noticed that it is the guiding message of all the major jazz musicians who have inspired me, defining the music as a continuum in their spiritual being.

TS: When you left the city of Toulouse, your life was turned upside down and you began collaborating with important musicians such as Stéphane Belmondo and Guillaume Perret. Who would you like to perform with in the future if you had the choice, whether that be in France or elsewhere?

Grégory Privat: At the moment I still want to create a great deal musically with Tilo and Linley. Otherwise, I have always dreamed of performing my music with a classical symphonic orchestra. I would really love to collaborate with Vince Mendoza, who is an arranger and conductor that I have always admired.

Current tour dates:
Martinique Jazz Festival, Fort De France, Martinique – November 26, 2016
Duc des Lombards Paris, France – November 28 & 29 2016
Sunset Subside Paris, France – January 27 & 28, 2017

Tim Stenhouse

TS: Quelles ont été vos influences de piano formatrices (jazz et autres genres)?

Grégory Privat: J’ai fait 10 ans de piano de classique avec un professeur particulier, mais très jeune j’ai commencé à essayer de rejouer des morceaux que j’entendais à la radio. La première fois c’était la chanson “Virtual Insanity” de Jamiroquai. Je me suis intéressé au Jazz plus tard, avec notamment Michel Petrucciani qui a été une grosse influence, puis Herbie Hancock, Chick Corea, Keith Jarrett, Gonzalo Rubalcaba, et plus récemment Brad Mehldau.

TS: Dans un contexte plus historique comment voyez-vous par rapport aux pianistes de jazz tels Michel Petrucciani et Jacky Terrasson?

Grégory Privat: Je n’aime pas trop cette idée de devoir se positionner, je pense que c’est une reflexion que je préfère laisser aux auditeurs. Michel Petrucciani et Jacky Terrasson sont deux pianistes qui ont marqué l’histoire du Jazz Français à l’international. Biensur, en tant que pianiste français, ce sont pour moi deux exemples à suivre, mais s’il faudrait vraiment se positionner de manière chronologique, je pense que mon travail s’inscrit surtout dans la continuité des pianistes Antillais comme Marius Cultier, Alain Jean Marie, ou encore Mario Canonge. Par ailleurs, c’est aussi une autre manière de représenter le Jazz Français, qui a de multiples facettes.

TS: Quelle est la spécificité de l’apport culturel des Caraïbes à votre musique?

Grégory Privat: Je pense que je suis un jazzman avant tout, ou plutot un improvisateur… mais il est vrai que la tradition antillaise se retrouve souvent dans ma musique, volontairement ou involontairement d’ailleurs. Quand c’est volontaire, c’est sous forme de clins d’oeil à des rythmes traditionnels que j’essaie de reproduire dans mon jeu pianistique, par exemple dans le morceau “Ladja”, qui est inspiré du Bèlè, ou du Zouk sur le morceau “Le Parfum”, ou encore du Rara haïtien à la fin de “Sizé”. C’est une démarche qui m’intéresse de plus en plus, même si souvent, les puristes ne reconnaîtront pas le rythme original ! Par conséquent, je pense que c’est une démarche artistique qui reste très personnelle.

TS: Comment le trio s’est-il créé et la collaboration avec ACT, label qui fait un effort considérable dans la promotion des jeunes pianistes?

Grégory Privat: J’ai rencontré Tilo le batteur alors qu’il jouait dans un groupe de Zouk. À un moment donné il a fait un solo de batterie très moderne, avec un son Jazz, avec tous les codes de la musique Antillaise. J’ai tout de suite su qu’il était le batteur idéal pour mon trio.
Ensuite ma recherche du contrebassiste fut plus compliqué. J’avais rencontré Linley dans une jam session à Paris au Baiser Salé Jazz Club. C’est un monument de la basse électrique, et un excellent musicien. Son jeu “tout terrain” était parfait, mais il a fallu le convaincre de jouer à la contrebasse, ce qui n’a pas été facile ! Mais comme souvent, ce n’est pas l’instrument qui compte, mais bien le musicien. Son jeu à la contrebasse est unique! Ma collaboration avec ACT s’est faite grâce à Lars Danielsson, avec qui j’ai l’honneur de jouer depuis un an. J’ai également la chance de faire partie de son prochain album qui sortira mi 2017.

TS: Parlez-nous un peu de l’un de vos projets précédents, ‘Tales of Cypris’. Pourquoi avez-vous choisi cet événement et de quelle manière avez-vous essayé de faire communiquer un tel événement par le biais de la musique?

Grégory Privat: Tales Of Cyparis est un album concept. Il fallait réussir à mettre l’histoire de ce rescapé de l’éruption de la Montagne Pelée en musique. C’était pour moi un challenge énorme, une introspection, presqu’un devoir, car j’ai toujours considéré que cette histoire, qui fait partie du patrimoine Martiniquais, n’avait pas été assez exploitée. C’est un récit qui m’a beaucoup touché lorsque j’étais plus jeune, la résurrection d’un homme, dont le destin est de survivre malgré une blessure encore profonde, un peu comme l’histoire du peuple Antillais.

TS: La tradition folklorique de la Martinique/Guadeloupe semble faire partie intégrante de votre musique. Quel parallèle faites-vous entre le récit écrit et la musique instrumentale?

Grégory Privat: En Martinique on adore raconter des histoires, il y a beaucoup de contes, parfois sur la vie quotidienne, ou encore des légendes issues de l’imaginaire Antillais.
Dans ma musique, la mélodie prend une place considérable. Elle permet la continuité du discours musical. C’est en ce sens que jouer devient très naturel, moins calculé, de l’ordre de l’instinct plus que de l’intellect. Pour raconter une histoire, il faut réussir à rester au service de la musique, pour ne pas perdre le fil. Ce n’est pas facile, mais j’ai remarqué que c’est le message de tous les grands jazzmen qui m’ont inspirés, définissant la musique comme une continuité de leur spiritualité.

TS: En déménageant de la ville rose de Toulouse à Paris, votre vie fut boulversée, et des collaborations importantes avec Stéphane Belmondo et Guillaume Perret. Dans l’avenir avec qui aimeriez-vous jouer (en France ou ailleurs) si vous aviez le choix?

Grégory Privat: Pour l’instant, j’ai surtout envie de construire encore beaucoup musicalement avec Tilo et Linley. Sinon j’ai toujours rêvé de jouer ma musique avec un orchestre symphonique. Une collaboration avec Vince Mendoza serait vraiment génial, car c’est un chef d’orchestre et arrangeur que j’admire depuis toujours!

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